titre chat a pieds noirs

CHAT A PIEDS NOIRS

(Felis nigripes)

Le(s)Chat  à pieds noirs(s) – le Chat à pieds noirs

Felis nigripes

CLASSIFICATION

  • Règne
  • Sous-embr.
  • Classe
  • Sous-classe
  • Infra-classe
  • Ordre
  • Sous-ordre
  • Famille
  • Sous-famille
  • Genre
  • Espèce
  • Animalia
  • Vertebrata
  • Mammalia
  • Tetrapoda
  • Placentalia
  • Carnivora
  • Feliformia
  • Felidae
  • Felinae
  • Felis
  • Felis Nigripes

chat a pieds noirs logo

Blackfooted-cat-LaWanna-Mitchell

detail felin

_

CHAT A PIEDS NOIRS

Espérance de vie : 15 ans

Mesure : de 36 à 52 cm auxquels il faut ajouter la queue de 13 à 20 cm. 

Poids :   de 1.3 kg pour la femelle  

de 1.9 Kg pour le mâle

CHAT A PIEDS NOIRS

Le Chat à pieds noirs (Felis nigripes), parfois Chat aux pattes noires, est une espèce de félins sauvages, d’allure trapue au pelage tacheté. Son nom lui vient de ses soles plantaires (le dessous du pied) recouvertes de poils noirs qui le protègent du sol brûlant du désert. Pesant en moyenne moins de deux kilogrammes, c’est l’un des plus petits félins au monde et le plus petit d’Afrique.carte chat a pieds noirs

Réputé féroce, c’est un prédateur très actif de petits mammifères et d’oiseaux qu’il chasse toute la nuit. Contrairement aux autres félinés, les grosses proies comme l’Outarde korhaan (Afrotis afra) composent une part non négligeable de son régime alimentaire. Territoriaux et solitaires, les individus ne se rencontrent que quelques heures lors de la saison de reproduction. La mère élève seule ses petits dont le développement est rapide en comparaison des autres petits félins. En raison de sa petite taille, le Chat à pieds noirs subit la prédation de nombreux autres carnivores comme le Chacal à chabraque (Canis mesomelas) ou les grands prédateurs africains.

 Typique des habitats semi-arides, le Chat à pieds noirs se trouve essentiellement dans les déserts du Karoo et du Kalahari dans le Sud de l’Afrique. Les principales menaces pesant sur l’espèce sont le sur pâturage qui détruit son habitat et la lutte indifférenciée contre les nuisibles. En raison de son aire de répartition réduite, il est classé comme « vulnérable » sur la liste rouge de l’UICN. Malgré un programme européen pour les espèces menacées (EEP) et un américain (SSP), il est rare en captivité. La mortalité est élevée à cause d’une maladie héréditaire, l’Amylose de type AA et les effectifs sont en déclin. Plusieurs fronts de recherche en collaboration avec le Black-footed Cat Working Group explorent autant la procréation médicalement assistée que l’observation et la collecte de données à long terme sur les Chats à pieds noirs sauvages.

Capture

DENOMINATION

Le nom scientifique du Chat à pieds noirs est composé d’un premier terme désignant le genre Felis et qui signifie « chat » en latin classique1 et d’un second terme nigripes dérivé du latin niger « noir » et pes « pied ». Les noms vernaculaires français, allemand, anglais et espagnol suivants sont listés par le Cat Specialist Group de l‘UICN : Chat à pieds noirs (français), Schwarzfußkatze (allemand), Black-footed cat et Small spotted cat (anglais), gato patinegro et gato de pies negros (espagnol). En français, les termes Chat aux pattes noires et Chat aux pieds noirs sont également répertoriés.

 En anglais, le terme Black-footed cat a été jugé flou dans les années 1980 puisque seul le dessous des pieds est noir et non l’ensemble du pied. De plus, le Chat sauvage d’Afrique subsaharienneNote  (Felis silvestris cafra), dont l’aire de répartition recouvre celle du Chat à pieds noirs, présente la même caractéristique ce qui peut porter à confusion. En conséquence, le nom « Small spotted cat » (littéralement petit chat tacheté) a été proposé en remplacement. Quelques références d’autorités ont adopté le nouveau nom, mais la majorité ont trouvé que celui-ci portait encore plus à confusion, d’une part à cause de l’existence sur la même aire de répartition de la Genette commune (Genetta genetta) nommée « Small-spotted genet » en anglais, et d’autre part parce que l’Oncille (Leopardus tigrinus), petit félin d’Amérique du Sud, est également appelée « little spotted cat ». De nos jours, l’usage des deux noms vernaculaires est laissé à l’appréciation des différentes autorités scientifiques.

 Au Botswana, le Chat à pieds noirs est appelé sebala et lototsi en tswana. En Afrique du Sud, il est nommé en afrikaans klein gekolde kat (littéralement « petit chat tacheté », swart poot kat (littéralement « chat à pieds noirs » ou encore miershooptier qui signifie « tigre des termitières », et en xhosa ingwe yeziduli.

chat-a-pieds-noirs

DESCRIPTION

Les marques de la robe, et notamment les soles plantaires noires sont bien visibles. 

Avec un poids moyen de 1,6 kg, le Chat à pieds noirs est l’une des plus petites espèces vivantes de félin avec le Chat rubigineux (Prionailurus rubiginosus), le plus petit félin d’Afrique et le plus petit félin du genre Felis. Les femelles ont un poids moyen de 1,3 kg et les mâles de 1,9 kg. La longueur de la tête et du corps varie de 36 à 52 cm auxquels il faut ajouter la queue de 13 à 20 cm. Un Chat à pieds noirs mesure environ 25 cm au garrot. La longueur totale du bout du museau jusqu’à l’extrémité de la queue varie de 337 à 500 mm, le poids varie de 1,5 à 2,75 kg.

 crane chat a pieds noirsLa large tête avec de grands yeux semble disproportionnée en comparaison avec le reste du corps, pourtant lui-même d’apparence massive avec de courtes pattes et queue. Les oreilles arrondies sont placées bas sur le crâne, le revers est de la même couleur que la robe. La fourrure douce et épaisse est de couleur fauve clair à brun cannelle marquée de taches pleines de forme oblongue de couleur noire ou brun foncé. Au Sud de son aire de répartition, dans la région de brousse du Karoo, le pelage a tendance à être plus foncé qu’au Nord.

 Le ventre est plus clair que le reste du corps, tandis que le menton, la poitrine et l’intérieur des membres sont blancs. Les marques se fondent en rayures sur les pattes et les hanches. Deux raies horizontales strient les joues, l’une part d’un coin externe de l’œil, l’autre au niveau de la truffe. La gorge est marquée de trois anneaux noirs. L’extrémité de la queue est noire, précédée de deux à trois anneaux noirs. À l’inverse des autres félins tachetés, la peau du Chat à pieds noirs est non pigmentée, la truffe est rose. La nuit, les yeux renvoient des reflets bleutés lorsqu’ils sont pris dans la lumière. Comme son nom l’indique, les soles plantaires, c’est-à-dire le dessous du pied, sont recouvertes de poils noirs, qui le protègent peut-être des températures extrêmes du désert. Le Chat des sables (Felis margarita), petit félin vivant dans les zones désertiques d’Afrique du Nord, présente la même caractéristique morphologique.

 La longueur des bulles tympaniques représente un quart de la longueur totale du crâne. Le Chat des sables présente un développement similaire des bulles tympaniques, à un degré plus élevé. L’agrandissement de cette partie du crâne est généralement associé aux mammifères vivants dans les déserts, une bulle tympanique plus grande favorise probablement l’audition, l’air très sec étant plus faiblement conducteur du son. Le taux d’urée et de créatine dans le sang des Chats à pieds noirs est élevé, aussi bien chez les spécimens sauvages que chez les individus captifs ; il est plus élevé que celui de la plupart des autres félins adaptés aux milieux arides.

 Dans la nature, il peut éventuellement être confondu avec le Chat sauvage d’Afrique subsaharienne (Felis silvestris cafra) qui se rencontre dans la même région et dont le pelage est similaire, mais celui-ci est plus gros qu’un chat domestique et sa robe comporte des marbrures sur un ton de couleur plus neutre.

AuditoryBullaeFelisSilvestrisFelisNigripes

COMPORTEMENT

Un félin nocturne « avec du caractère »

Le Chat à pieds noirs reste caché durant la journée.

 Le Chat à pieds noirs est un carnivore strictement nocturne ; il ne sort aux premières lueurs du jour ou en fin d’après-midi que durant les mois hivernaux. Toutefois, en captivité, il est un des petits félins les plus actifs en journée. Durant la journée, il se cache dans les terriers inhabités d’autres mammifères comme le Lièvre sauteur (Pedetes capensis), le porc-épic ou l’Oryctérope du Cap (Orycteropus afer), sous les anfractuosités rocheuses et les buissons ou dans une vieille termitière.

 En captivité, le Chat à pieds noirs est très actif, marchant et trottant autour de son enclos, ce qui peut être révélateur d’un félin habitué à couvrir de longues distances dans la nature. Ce comportement se développe à partir de l’âge de cinq mois. En revanche, l’escalade n’est pas caractéristique de ce félin : en captivité, les chatons montrent moins d’intérêt au saut et à l’escalade que les autres espèces de félins, les branches d’arbres sont totalement ignorées ; dans la nature, le zoologiste Alex Sliwa n’a observé qu’une seule fois un Chat à pieds noirs qui se cachait dans un arbre pour éviter d’être capturé. C’est un terrassier qui se sert de ses puissantes pattes antérieures pour agrandir ou construire son terrier, ou encore pour débusquer ses proies. Contrairement au chat domestique qui n’utilise qu’une seule patte, le Chat à pieds noirs utilise alternativement ses deux pattes antérieures pour creuser et dégager le sable.

 Le Chat à pieds noirs est un animal timide qui cherche à se cacher à la moindre perturbation. Petit, discret et nocturne, il est très difficile à observer : le mammalogiste sud-africain Reay Smithers n’a pu apercevoir que quelques individus solitaires en 600 heures de comptage de nuit et ceux-ci se cachèrent immédiatement lorsqu’ils furent pris dans le flot de lumière. Cependant, quand il est acculé, il est connu pour se défendre farouchement. Son caractère est considéré comme hautement asocial et obstiné. Le zoologiste Alex Sliwa a observé un Chat à pieds noirs attaquer une Autruche d’Afrique (Struthio camelus) pendant plus d’une demi-heure, jusqu’à ce que celle-ci finisse par s’enfuir, effarouchée par la hargne de son adversaire, mais également une petite femelle se défendre farouchement contre un Chacal à chabraque (Canis mesomelas).

chat-a-pieds-noirs-02

Même en captivité, son caractère féroce ne s’estompe pas, et il est impossible à dompter. Les gardiens de zoo décrivent le Chat à pieds noirs comme « a sand cat with an attitude » (« un chat des sables avec du caractère ») : en effet, le Chat des sables partage le même type d’habitat et de proies que le Chat à pieds noirs, mais possède un caractère docile et confiant. Une explication pour cette différence de caractère serait que le Chat à pieds noirs doit cohabiter avec de nombreux grands prédateurs (lions, hyènes, léopards…) et qu’un tempérament agressif peut être considéré comme essentiel à la survie.

 Black-footed-cat-0009

HABITAT & DISTRIBUTION

Le désert du Karoo, habitat naturel du Chat à pieds noirs.

Le Chat à pieds noirs vit dans les déserts semi-arides et la savane. Il aime les régions sèches ouvertes, recouvertes d’herbes hautes avec très peu d’arbres et de buissons ; l’habitat idéal est riche en rongeurs et en oiseaux. Ce félin peut vivre jusqu’à 2 000 mètres d’altitude.

On le trouve dans le désert du Karoo et sur une partie du Highveld, mais n’est présent que sur le pourtour du désert du Kalahari. Les zones trop sèches et trop sableuses ne lui conviennent pas, la pluviométrie annuelle est comprise entre 100 et 500 mm. Il est essentiellement présent en Afrique du Sud dans l’État-Libre et dans la province du Cap ainsi qu’en Namibie. Le Chat à pieds noirs est historiquement présent au Botswana mais aucune observation récente n’a été rapportée. Il est peut-être présent dans les pays frontaliers du Mozambique, du Zimbabwe et de l’Angola, bien qu’il n’y ait jamais été signalé.

Le Chat à pieds noirs est probablement l’espèce de félin la plus rare d’Afrique. Sa présence est rarement reportée, mais il est difficile de savoir si cela est dû à des effectifs très faibles ou à sa nature discrète et à son habitat hostile qui limitent les possibilités d’observations. Bien que le Chat à pieds noirs soit considéré comme commun en certains points de son aire de répartition, sa distribution réduite le range dans la catégorie des animaux rares.

Sa présence est certaine dans les parcs nationaux du Karoo, des Zèbres de montagne et des Éléphants d’Addo en Afrique du Sud et dans le parc du pan de Makgadikgadi au Botswana. Le parc transfrontalier de Kgalagadi et la réserve de chasse du Kalahari central n’ont pour l’instant pas confirmé sa présence.

594px-ComparaisonChatPiedsNoirs.svg

STRUCTURE SOCIALE

Le Chat à pieds noirs adopte l’organisation territoriale typique des félins : un mâle recouvre le territoire de une à quatre femelles, les recouvrements de territoires entre individus de même sexe étant évités dans la mesure du possible. En une année, la femelle parcourt un territoire moyen de 10 km2 tandis que celui du mâle avoisine les 22 km2. La densité de population en Afrique du Sud, près de Kimberley, est de 0,17 chat adulte par kilomètre carré.

 Comme pour l’ensemble des félins, le territoire est régulièrement délimité par des marques olfactives. Chez le Chat à pieds noirs, ces marques sont déposées en frottant des parties du corps contre des objets (joues pour les deux sexes, menton et cou pour le mâle uniquement), mais surtout en déposant des jets d’urine sur des points de repère. La fréquence du marquage par jet d’urine est dépendante du cycle de reproduction. Chez la femelle, le marquage du territoire s’effectue essentiellement par jet d’urine et s’accroît un mois et demi avant la période de reproduction, puis décroît durant la gestation et disparaît durant l’éducation des chatons. De même, le mâle marque son territoire par jet d’urine environ dix à douze fois par jour, mais la fréquence augmente lors de la saison de reproduction. Une nuit avant l’accouplement, un mâle peut réaliser jusqu’à 585 jets d’urine. Les fèces sont dispersées sur le territoire et ne sont pas recouvertes.

VOCALISATIONS

Le Chat à pieds noirs a un miaulement assez particulier, qui commence par une note vibrante et qui se termine par un cri ressemblant à un rugissement. Cette vocalisation est ensuite répétée plusieurs fois à environ une à deux secondes d’intervalle. Se situant un octave au-dessus du véritable rugissement, il est décrit par Peter Jackson comme « profond et sonore pour un si petit animal ». Il s’agit probablement d’un appel longue distance. La densité de population du Chat à pieds noirs est très faible et les chaleurs sont très courtes : une vocalisation longue distance efficace est sans doute un avantage dans de telles conditions.

 En plus de cette vocalisation, le Chat à pieds noirs peut produire une série de gargouillements grinçants se terminant soit par un son comparé à un miaulement soit par une expiration brusque. Cette vocalisation de longueur variable est utilisée par le mâle pour courtiser la femelle en période de reproduction, ou par la femelle pour avertir les chatons d’un danger afin qu’ils se dispersent. Un faible staccato accompagné d’un mouvement des oreilles de la mère avertit les chatons que le danger s’est éloigné.

 Le Chat à pieds noirs peut également ronronner, siffler, cracher, grogner et gronder.

blackfootedcat05

CHASSE & ALIMENTATION

Un chasseur insatiable

Le Chat à pieds noirs est un chasseur nocturne insatiable, qui sort toutes les nuits et par tous les temps, malgré la température qui peut varier de −10 à 30 °C. Extrêmement actifs, ces félins parcourent en moyenne huit kilomètres et jusqu’à seize kilomètres toutes les nuits à la recherche de proies. Le taux de réussite est de 60 % : en moyenne, un Chat à pieds noirs fait une tentative toutes les trente minutes et tue un petit animal toutes les cinquante minutes. Cela représente, chaque nuit, dix à quinze petits mammifères et oiseaux tués, soit 250 à 300 g de viande : ce petit félin absorbe chaque nuit l’équivalent de 20 % de son propre poids. À titre de comparaison, un tigre peut avaler jusqu’à 20 % de son propre poids après la capture d’une grosse proie, mais il restera par la suite plusieurs jours sans manger. Même en captivité, les besoins énergétiques du Chat à pieds noirs sont importants (200 g de viande par jour) en comparaison des autres petits félins ; il est supposé que ce félin ait un rythme métabolique très élevé.

Le Chat à pieds noirs possède trois techniques de chasse différentes : la chasse lente, la chasse rapide et l’affût. Durant la chasse lente (0,5 à 0,8 kilomètres par heure), le Chat à pieds noirs louvoie entre les rochers et les herbes, attentif à tout mouvement, aplati sur le sol pour se rapprocher au plus près de sa proie. La chasse rapide (2 à 3 kilomètres par heure) permet de débusquer ses proies par une course au-dessus ou à travers les herbes. La dernière technique de chasse est un affût : le félin reste assis immobile près du terrier d’un rongeur pour le capturer au moindre signe d’activité. Les yeux peuvent être clos ce qui peut donner l’impression qu’il dort, mais les oreilles bougent constamment, attentives au moindre bruit.

Pour attraper les oiseaux, le Chat à pieds noirs privilégie la chasse lente avant de s’élancer vers sa proie très rapidement, souvent par un grand saut pouvant atteindre deux mètres de long et jusqu’à 1,4 mètre de haut. L’oiseau est soit directement saisi en vol, soit repoussé sur le sol avec les pattes antérieures avant de subir la morsure fatale. Les plus petits oiseaux ne sont pas plumés et mangés entièrement en deux à quatre minutes, tandis que seules les plus longues plumes du corps et des ailes sont retirées des gros oiseaux. Le poids de l’Outarde korhaan (Eupodotis afra) représente un tiers à la moitié de celui d’un Chat à pieds noirs. Des observations de ce type de prédation ont été rapportées par Alex Sliwa : une femelle a discrètement rattrapé sa proie pendant une vingtaine de minutes. Sur les trois derniers mètres, une course rapide lui permet de mordre l’outarde directement dans le cou, tout en la maintenant pendant deux minutes, le temps que l’oiseau cesse de battre des ailes. La chasse est suivie d’une courte période de calme durant laquelle le félin vérifie l’absence de danger avant de commencer à manger.

Avec de grosses proies ou éventuellement sur des carcasses, le Chat à pieds noirs peut se nourrir pendant plusieurs heures et consommer d’importantes quantités d’os et de chair comparativement à sa taille. Le félin peut également en détacher ou en cacher une partie pour partir à l’aube ou tirer la carcasse à l’abri. Lorsque la proie est grosse et difficile à transporter, il peut la recouvrir de sable et revenir s’en nourrir la nuit suivante.

REPRODUCTION & ELEVAGE DES JEUNES

Il n’y a pas de saison de reproduction spécifique, bien que la plupart des accouplements aient lieu au printemps de l’hémisphère sud. Comme pour tous les félins, l’accouplement est bref mais fréquent. L’œstrus dure un à deux jours, cependant la femelle est réceptive seulement 5 à 10 heures. Il s’agit de la plus courte période d’œstrus chez les félins dont on dispose de données. Durant cette période, le mâle peut couvrir la femelle jusqu’à une douzaine de fois, toutes les 20 à 50 minutes. En l’absence de fécondation, l’œstrus se reproduit tous les 54 jours en moyenne.

 La chatte met le plus souvent bas entre les mois de décembre et de février (ce qui correspond aux mois d’été dans l’hémisphère sud), après 63 à 68 jours de gestation, soit une semaine de plus que le chat domestique. Les portées se composent de un à quatre chatons, deux le plus souvent (une portée de trois chatons est déjà rare). À la naissance, ils pèsent de 60 à 93 g. La femelle élève seule les petits dans une tanière qui peut être un terrier abandonné par un autre animal, une anfractuosité dans des rochers et parfois une vieille termitière. Cette dernière cachette lui vaut le surnom de « chat des termitières » (Miershooptier). En captivité, il est nécessaire de fournir une nouvelle boîte-tanière à la femelle tous les six à dix jours, ce qui est une fréquence importante même pour un petit félin. Souvent associé à un comportement hygiéniste, il est possible que ces changements fréquents soient également une adaptation à un milieu riche en prédateurs30. L’infanticide et l’abandon sont la première cause de mortalité des jeunes en captivité.

 Dès les premiers jours après la naissance, la mère peut laisser ses petits seuls dans la tanière pendant plusieurs heures, et les chatons sont probablement adaptés à vivre de longues périodes sans téter. Les chatons rampent et lèvent la tête un jour après la naissance, et à quatre jours ils sont capables de sortir de la tanière en rampant. Les yeux s’ouvrent entre deux et dix jours. Les premiers pas et la première toilette ont lieu vers deux semaines. Entre 14 et 21 jours apparaissent les dents de lait ; les dents adultes apparaissent à l’âge de 145 à 185 jours. À l’âge de cinq semaines, les chatons mangent leurs premières proies, apportées vivantes par leur mère, et qu’ils doivent mettre à mort. Durant cette période, la mère peut rapporter jusqu’à la moitié des proies qu’elle capture à ses petits. Ils sont sevrés à deux mois. Les jeunes deviennent indépendants vers l’âge de trois mois, mais il arrive qu’ils restent quelque temps sur le territoire de leur mère. L’âge de la maturité sexuelle, d’abord évalué à 21 mois, est à présent considéré comme atteint entre huit et douze mois chez la femelle. Le mâle commence à marquer par jet d’urine dès sept mois.

 Le comportement reproductif du Chat à pieds noirs est adapté à l’environnement difficile dans lequel il vit : des plaines arides, sans arbre ni cachette évidente, exposées à de grands prédateurs. La période de reproduction très courte, la gestation longue, de petites portées et le développement rapide des chatons en comparaison des autres félins permet de limiter la vulnérabilité aux prédateurs de la femelle et de ses petits dans une période clé de la propagation de l’espèce.

8344826a010535647bf3970b01a511cab1a8970c800wi

MORTALITÉ

La prédation du Caracal sur le Chat à pieds noirs est avérée.

Du fait de sa petite taille, le Chat à pieds noirs a de nombreux prédateurs naturels, dont les hiboux et les serpents, le Chacal à chabraque et le Caracal (Caracal caracal).

Le Chat à pieds noirs est sujet aux maladies respiratoires et rénales en captivité. Une étude menée sur des Chats à pieds noirs élevés en captivité a montré une prévalence de l’amylose de type AA. Sur 38 autopsies effectuées, 33 spécimens présentaient un dépôt amyloïde à différents degrés, et l’amylose était la cause de la mort dans 68 % des cas. N’étant pas d’origine inflammatoire ou due au stress, cette maladie est probablement héréditaire chez cette espèce, et le caractère féroce et irritable du Chat à pieds noirs pourrait simplement en être un symptôme. Par ailleurs, la présence de dépôts amyloïdes a été observée sur les tissus d’un individu sauvage.

En captivité, le Chat à pieds noirs peut vivre jusqu’à 15,6 ans, bien qu’en moyenne ce félin ne vit que deux à cinq ans. Le record de longévité observé dans la nature est d’environ neuf ans mais l’espérance de vie moyenne est estimée à cinq à six ans, ce qui en ferait un cas assez atypique chez les animaux, les individus captifs vivants moins longtemps que les individus en liberté.

MENACES PESANT SUR L’ESPECE

Le Chat à pieds noirs est principalement menacé par la réduction de son habitat naturel, due au surpâturage. Ne s’attaquant pas au petit bétail et chassant principalement les rongeurs, il est un atout pour l’agriculture. Toutefois, il arrive qu’il tombe dans les pièges initialement prévus pour le Chat sauvage d’Afrique subsaharienne, ou qu’il avale les appâts empoisonnés placés à l’attention des chacals. L’intoxication aux pesticides contenus dans les sauterelles, dont il se nourrit, est aussi un facteur de risque.

 Ce félin ne semble pas menacé par la chasse aux fourrures. Un acheteur de peaux d’Afrique du Sud a précisé que sur les milliers de fourrures de petits mammifères dont il faisait le commerce en une année, seules dix-neuf appartenaient à des Chats à pieds noirs.

 Les actions de protection à envisager sont la réalisation d’études sur le terrain afin de connaître plus finement sa répartition en Namibie et au Botswana, ainsi que dans les zones les plus sèches de son aire de répartition.

guepard

blackfootedcat05

8344826a010535647bf3970b01a511cab1a8970c800wi